What Was the Difference Between Danish, Norwegian, Swedish Vikings?

Today we refer to Viking Age Scandinavians broadly as the Vikings as if they were one people. Linguistic nuances over the modern use of the word Viking aside, the fact is that the historical group known as the Vikings were not entirely homogenous. We know from various sources that beginning as early as the late 8th Century, large geographically-related forms of identity, such as Danish, Swedish, and Norwegian took shape (these are not to be confused with the modern notion of national identity — there were no unified forms of government that we would consider a nation-state quite yet). The Anglo-Saxon Chronicle mentions Danes and Northmen as separate, the Annals of Ulster from Ireland makes a clear distinction between the Danes and Norwegians, and in the East, the Swedes are referred to wholly separately as the Rus. If the Vikings can be broadly split into three distinct groups, the question becomes: what was the difference between the Danish, Norwegian, and Swedish Vikings?

A quick precision: the evidence suggests Viking Age Scandinavians self-identified more granularly by their specific region of origin. For example, according to the Annals of Angoulême and the Annals of St. Bertin, the Norwegian group who sacked the city of Nantes in 843 referred to themselves as Vestfaldingi, or Men of Vestfold, and not Norwegians. As we see most clearly in the history of the Yngling Dynasty in Norway, regional differences mattered, in which disparate groups in the same region make clear the differences between them. The differences between these groups would have been small, if not imperceptible to our modern lens, but to the Vikings, they would have been paramount. In parallel, there was the notion that despite such differences, the people of Norway saw themselves as a different group from the people of Denmark and Sweden, and all three saw themselves as a larger group that stood in contrast to the Anglo-Saxons, the Carolingians, among others, as far as we know.

Why do we think of the Vikings as one people?

The primary sources on the Vikings and their culture are an accumulation of chronicles and histories written first and foremost by religious scholars. At the time of their writing, the monotheistic religions of Christianity and Islam sought to unite the world’s peoples under one god. Their convictions about their faith created a perceptual lens about the world we would call “us against them.” The differences between outside groups were of little or no consequence because, ultimately, it was believed that they would eventually be converted and brought into the fold. Therefore, they created an extremely two-dimensional view of Viking Age Scandinavians, one which broadly described them all as “pagans.”

An excellent example of this is how Muslim chroniclers framed their examinations of the Vikings within the cultural lens of Islam. The historian al-Yaqubi, in his geographical study of the Mediterranean, linked the Scandinavians from Sweden known as the Rus to those from Denmark who sacked Seville, in Spain; he wrote that the attack on Seville, in 844 A.D. was carried out by, “the Magus, who are called the Rus.” His testimony denotes his understanding that they had a commonality between them, but also a lack of understanding of their differences.

Fast forward to the 19th century when a renewed interest in the Viking Age began, and we see that the first scholars to approach the subject had little more than the religiously biased texts to go on. Moreover, let us not forget that the 19th century was still an age of belief, where Christian dogma was (for the most part) universally accepted in Western Europe. What this allowed was for the same slanted view of Viking Age Scandinavians to persist for a time, which eventually led to the cultural perception that the Vikings were, in no uncertain terms, one people.

Further reinforcing the view that the Vikings were one people is the fact that from an archaeological perspective, a distinct culture emerged at the beginning of the Viking Age that stood apart from its neighbors. Finds from Norway to Denmark to the Grobin Colony (in what is today Latvia) show that there was a common culture shared across Scandinavia. Therefore, when we speak of the differences between the Norwegians, Swedes, and Danes of the Viking Age, we must be careful to make clear that we are dealing with three regional identities united by a more significant geographical and cultural relationship. We must also be cognizant of the fact that these differences continued to evolve throughout the Viking Age, which lasted three centuries. In 1066, the commonly employed date for the close of the Viking Age, the differences between the Danes and Norwegians and Swedes far exceeded the differences between them in 793, the commonly employed date for the opening of the Viking Age.

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What Was the Difference Between Danish, Norwegian, and Swedish Vikings?

Most of what we know about the Vikings, both politically and culturally, is derived from analyses of the Danes. Chroniclers such as Dudo, Alcuin, Saxo Grammaticus, Rimbert, Notker, among others, all focus nearly exclusively on the Danish people to form their conclusions. Therefore, we know much, much more about Viking Age Danes and their exploits than any other group. This is not surprising since the Danes were far more involved with the continent’s politics than the Norwegians and the Swedes.

A significant source for what we know about Viking Age Scandinavians originates from the efforts of the archbishopric of Hamburg. As early as the 820’s, the cleric Anskar set out on missions into Scandinavia to convert them to his faith. He brought back some of the earliest testimony on Viking Age culture, although historians often dispute his claims. Efforts to Christianise the Danes, in particular, persisted nearly the entire Viking Age, and later scholars, such as Rimbert and Thietmar of Merseburg, expanded on Anskar’s work and observations. Theirs is some of the most compelling testimony of Viking Age Scandinavian culture we have, and archeologists have confirmed much of what they reported.

In contrast to their cousins in Norway and Sweden, the Danes consistently appear to have been a regional, cultural, and military power from the mid-8th century onward (although this could be a slant from our familiarity with the Danes). Even the Franks admitted in the Annals of Fulda that the Danes were the most powerful among the Northmen. As a political power, the Danes also had the closest thing to a monarchy of any of the three regions. Although they experienced political turmoil at the beginning of the 9th century, their rulers reigned consistently throughout the Viking Age, giving the Danes a political and societal strength the others did not have.

Viking Siege of Paris 845 A.D.
Viking longships besieging Paris in 845 led by a Dane named “Reginherus,” 19th-century portrayal.

The Danes were also heavily involved in regional politics. The Royal Frankish Annals recorded that the Danes sent an emissary in 782 to Charlemagne’s court, along with other Saxon leaders, to hold formal political discussions in response to the massacre of Verden, in which the Franks captured, forcibly baptized, and murdered three thousand Saxon warriors mere miles from the Danish border. Although there is no mention of what came of that meeting, it demonstrates the Danes were interwoven in the events of the time. They did not, as chroniclers have suggested, appear from nowhere in 793.

While the Danes were not alone in developing ambitious plans for territorial conquest, theirs involved enemies who better chronicled their exploits. Their invasion of Britain, the establishment of the Danelaw, and the settlement of Normandy put them front-and-center in the Christian world and in closer proximity to the most important intellectual centers of the day. The Swedes expanded as well, but their exploits East appear in fewer texts, such as the Russian Primary Chronicle. Though we have Anskar’s mission to Birka to tell us about the Rus’ cultural and religious practices, it is hard to say which of those differed from the Danes and Norwegians because we do not have comparable testimonies about them. The Norwegians were exceptionally active in Ireland and Brittany, but the sources on their activities are scarce in the form of the Annals of Ulster and other disparate documents of the day. Sagas are often evoked to argue that we know as much about the Norwegians as the Danes, but sagas are problematic. Written centuries after-the-fact, they incorporate numerous elements that undermine their credibility as a source. Even if we could treat the sagas as authoritative, the Danes feature as widely if not more in them than the Norwegians and Swedes.

It is against our body of knowledge about the Danes that we tend to compare the other Vikings. Unfortunately, we do not know all that much about the early political formations of Norway and Sweden. The Ynglingasaga, the saga of the Yngling Dynasty in Norway, purports to tell of the events that led to the establishment of Norway’s monarchy. However, it offers very little in the way of substance about the structure of their society, their influence over neighboring peoples, and the cultural backbone that drove their ambitions. We do know that the Norwegians were poised to conduct raids before their Danish cousins — they were the first to attack Ireland and Western France, and are thought to have carried out the raid on Lindisfarne — but ultimately did not exert the same influence as the Danes across Europe. An example of this is the invasion of Brittany in the late 9th Century, where Norwegian Vikings took control of the regional center of Nantes. They held it for years until the Bretons expelled them, only to find a derelict city and no concerted effort to colonize the land as had been done in Britain and Normandy by the Danes.

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Similarly, the Swedes, then known as Varangians, or Rus, were poised to discover and pillage new lands in the East along the Volga and Dnieper rivers. Their expeditions, however, were of a different sort than the Danes and Norwegians in the west. The goal of the Rus was primarily to trade (or so we think). They established long trade routes to the Middle East and around the Black Sea and avoided much more than that until the late 9th Century when, according to the Russian Primary Chronicle, the brothers Rurik, Sineus, and Truvor were “invited” by the Slavs to be their rulers. To this day, why this event occurred is unclear, but most historians believe this was a capitulation by the Slavs to years of raids. What is clear is that the entire passage that speaks of the Rus is concise, and from this moment on, the Rus who did move east to join the ruling class quickly assimilated into the Slavic culture and ceased to be what we would call “Vikings.”

The invitation of the Rus
The Invitation of the Varangians by Viktor Vasnetsov.

The account of Ibn Fadlan during his embassy to the land of the Khazars demonstrates a few stark differences between the Rus and the Danes. For one, the Rus were allegedly covered in blue tattoos, which is not something that Western chroniclers commonly reported. The method of burial for their king, their grooming habits, among other details, stands in contrast to the Danes. Likewise, the Frankish chronicler Rimbert recounts the mission of Anskar to Sweden to convert them to Christianity, where he describes the unusual and shocking religious rituals of the Swedes at Upsala, including human sacrifice. That the Swedes may have been somewhat different from their Danish and Norwegian cousins from a cultural and spiritual standpoint is still hotly debated. Again, it is hard to say anything for sure as the sources in question have disagreements that undermine their credibility.

The Danes: The Original Vikings?

Due to our general ignorance of the political and cultural structure of early Swedish and Norwegian society, the real difference between the three groups ultimately boils down to how much we know about them, especially early on. Archeologically speaking, the three groups were very similar if not the same, and there existed a distinct shared culture, as evidenced by ship burials and colonies in all three regions, which stood apart from their neighbors (i.e., Saxons, Slavs, Obrodites, Finns, Lapps, and others). By that account, the Danes, as evidenced by the texts we have about them, are far and above the most familiar to us, and tend to drive our conception of what it was to be a Viking. From there, we can say that the Norwegians participated in Ireland and France, and made the great leap across the pond to Iceland, Greenland, and the Americas. However, culturally and politically, much of what we think we know about them appears to be derived from our familiarity with the Danes (and they were so heavily involved with the Danes that such comparisons appear to be appropriate). Likewise, much of what we think we know about the Swedes appears to derive from our familiarity with the Danes, though we do have evidence to suggest the Rus were considerably different from the Danes and Norwegians. Simply put, the most considerable difference between Viking Age Danes, Norwegians, and Swedes is what we know about them.

As always, for further reading, check out my selected bibliography.

What Caused the Viking Age?

On June 8, 793 A.D., the world of Christendom changed forever. A fleet of mysterious ships appeared off the coast of Northumbria and took aim at the island monastery of Lindisfarne. The Anglo-Saxon Chronicle records:  “In this year terrible portents appeared over Northumbria, and miserably frightened the inhabitants: these were exceptional flashes of lightning, and fiery dragons were seen flying in the air. A great famine soon followed these signs; a little after that in the same year on 8 [June] the harrying of the heathen miserably destroyed God’s church in Lindisfarne by rapine and slaughter.”

In The Two Lives of Charlemagne, by Notker the Stammerer, the emperor of the Carolingian Empire allegedly bore witness to an early raid attempt off the coast of France. So the chronicler tells us when the Northman ships learned Charlemagne and his army had made camp near their target, they turned back and fled. They may not have inflicted any harm to the coast of France on that day, but their sudden appearance and disappearance deeply unnerved the most powerful man in Western Europe of the day. Notker further wrote:

“Charlemagne, who was a God-fearing, just and devout ruler, rose from the table and stood at the window facing East. For a long time, the precious tears poured down his face. No one dared to ask him why. In the end, he explained his lachrymose behavior to his war-like leaders. ’My faithful servants,’ said he, ‘Do you know why I wept so bitterly? I am not afraid that these ruffians will be able to do me harm, but I am sick at heart to think that even in my lifetime they have dared to attack this coast, and I am horror-stricken when I foresee what evil they will do to my descendants and their subjects.’”

Most historians question whether Charlemagne did in fact witness such an event, but the message conveyed to us by Notker is clear: the Vikings posed a real danger to the coastlines of Western Europe even before the accession of Louis the Pious. The terror they struck in the hearts of their victims paints a picture of a threat that no one in Christendom had predicted.

The first recorded attacks at Lindisfarne in 793 A.D., in Ireland in 795 A.D., and in France in 799 A.D. are widely considered the beginning events of what historians call the Viking Age. Though the Viking Age lasted for nearly three centuries, the initial raids between the years A.D. 793 and 835 occurred peripherally, meaning they remained contained to coastlines (in contrast, the second half of the 9th century was marked by invasion attempts and conquests). This is the period that is most romanticized in popular culture: longships filled with rugged bands of marauders suddenly appearing on the horizon to sack and loot monasteries for their silver. That they appeared suddenly in the historical record has launched historians, archeologists, and various fields of science on a quest to answer the question: What caused the Viking Age?

Most historians draw upon a combination of several hypotheses to explain the cause of the Viking Age. These hypotheses range in scope from territorial disputes to diplomatic tensions with neighbors, and nearly all of these factors seem to have played a part. Not unlike Europe on the eve of World War I, Scandinavia in the late 8th century appears to have been ready to boil over, and all the situation needed was a catalyst. Unfortunately, attempts to define a single catalyst or trigger event have all proved unfruitful. A 2010 paper by the archeologist James Barrett called such attempts “unrealistic” and proposed the start of the Viking Age could only be defined by combining numerous factors into a broader, more general theory. 

What caused the Viking Age? The best we can say is that it was a combination of numerous factors, including climate change, trade, political strife, social stratification, among other causes. Here I will explore a few that served as likely significant contributors to what started the Viking Age.

Climate Causes

For as long as the study of the Vikings has existed, historians have proposed a short period of climatic warming as a primary longue-durée cause of the Viking Age. Indeed, most books about Viking history will include some variation of the hypothesis. While not a catalyst for the events of the late eighth century, the warming period may have contributed to societal developments in Scandinavia that caused societal duress during the ensuing cooling period. 

The long-term effects of climate, however, have come under scrutiny from several camps. A 2013 study by the historians Morgan Kelly and Cormac Ó Gráda argues too little evidence exists to correlate climate with social and political changes in the early medieval period. They acknowledge the impact climate change would have had on medieval society if it were a provable phenomenon, but stress that more research must be conducted to keep the climate hypothesis alive.

Social and Cultural Causes

Several leading theories on what caused the Viking Age focus on the social causes born from early Scandinavia’s stratified society and warrior culture. In a 2015 paper, historian Steven Ashby proposed social capital acquired through fame and glory drove sea captains to raid abroad. In the article, he writes, “In the flexible hierarchies of the Viking Age, those who took advantage of opportunities to enhance their social capital stood to gain significantly. The lure of the raid was thus more than booty; it was about winning and preserving power through the enchantment of travel and the doing of deeds. This provides an important correction to models that focus on the need for portable wealth; the act of acquiring silver was as important as the silver itself.”

Other social traditions may have also played a significant role in encouraging young men to raid abroad. The bride price — the price paid by a man to a woman’s family for her hand in marriage — may have precipitated the desire by young men to join sea captains on raids. The treasures they brought home would have paid the bride price for the woman they wanted to marry. In a 2017 paper, historians Ben Raffield, Neil Price, and Mark Collard proposed operational sex ratios driven by polygyny and concubinage led to the need for young men to seek treasures abroad to afford the bride price and increase their chances at marrying. 

In a 2016 essay, Søren M. Sindbæk suggested silver was used to establish and maintain social networks over time in Viking Age Scandinavia, bride prices being an example of such networks. If true, then the influx of Islamic silver from the East and controlled by the elites likely contributed to the need for young men to seek their own treasures in the West to compete.

Political Causes

In 782 A.D. Emperor Charlemagne was just wrapping up his conquest of modern-day Poland when the Saxons, under the leadership of a man named Widukind, rebelled against him. According to the Royal Frankish Annals, Charlemagne’s response was swift and bloody. During their battle near the Elbe River, the Franks took 4,500 prisoners. To teach the rebels a lesson, Charlemagne ordered the prisoners be baptized in the Elbe. The priests recited their benedictions, and the Frankish soldiers held their victims underwater until they drowned.

The event, after that dubbed “The Massacre of Verden” was no more gruesome than many of the other acts committed by the Carolingians. Forced baptisms and conversions were commonplace under Charlemagne’s rule. But Verden was different. The leader of the Saxons, Widukind, was brother-in-law to the king of the Danes, Sigfred. News of the massacre undoubtedly reached the Danish court, and as such would have (and this is conjecture) deeply angered them. It was yet another brutal, violent display of power by Charlemagne, the latest in a long series spanning decades.

Danish raids along the coast of Frisia (modern-day Netherlands) appear to have intensified almost immediately, leading to an infamous assault on the important trade port of Dorestad. The very next decade, an attack on Lindisfarne occurred, and what happened there has led some to believe that there may have been a connection between the two. A source on the attack by the twelfth century English chronicler, Simeon of Durham, who drew from a lost Northumbrian chronicle, described the events at Lindisfarne this way:

“And they came to the church at Lindisfarne, laid everything to waste with grievous plundering, trampled the holy places with polluted steps, dug up the altars and seized all the treasure of the holy church. They killed some of the brothers, took some away with them in fetters, many they drove out, naked and loaded with insults, some they drowned in the sea…

Some have proposed the drownings symbolized the forced baptisms at Verden. The evidence, however, is inconclusive. What is undeniable is that interactions between the Danes and the Franks, and the kingdoms of the British Isles, predated the official start of the Viking Age. Political strife may have served as an important trigger.


More recent scholarship on the subject of trade has revealed less apparent causes for the start of the Viking Age. A 2018 study by Irene Baug, Dagfinn Skre, Tom Heldal, and Øystein J. Jansen examined the location and provenance of whetstones to establish probable trade ties between geographic regions across the Baltic region. Most of the whetstones analyzed originated from the settlements of Lade and Borg in what is today Northern Norway. Dating of the quarry sites and the stones reveals the whetstone trade had likely established ties between these remote regions of Scandinavia and the more urbanized southern Baltic regions, such as Ribe, as early as the beginning of the 8th century. The study authors offer further evidence of these ties by citing the discovery of a reindeer antler comb from Norway found in Ribe, Denmark that predates the presupposed timeline for the establishment of trade.

If trade between Lade and the English Channel, even if not direct, had been established in the 8th century, the resulting contact from that trade could have inspired sea captains to shift their focus from trading to raiding, as was often done when the latter proved more worthwhile. As the study authors note: “This evidence, set in the context of the contemporary surge in production and trade around the southern North Sea and English Channel, the early urbanisation in southern Scandinavia and the Baltic, and the political integration in southern and western Scandinavia, allows us to suggest immediate reasons for why Viking ship commanders turned their activities overseas in the late 700s. The evidence also sheds light on why, after the initial ‘scouting phase,’ raiding in three decades since c. 806 took place predominantly in Ireland and Scotland, and why Vikings in the mid-830s began overwintering overseas and took up raiding in England and the Frankish Empire.”

Bringing it all together: What caused the Viking Age?

No single event or trend caused the Viking Age. Why sea captains and their crews launched from Scandinavia to raid abroad has its roots in a wide breadth of social, political, environmental, and cultural trends. Much more research is needed to peel back the shroud of mystery surrounding why longships appeared so suddenly off the coasts of England, Ireland, and France in the late 8th century.

For further reading, be sure to check out my selected bibliography on Viking History.

L’Histoire des Vikings à Noirmoutier

Cet article sur les Vikings à Noirmoutier apparu dans la revue trimestrielle Lettre Aux Amis N° 191, publié par L’Association des Amis de Noirmoutier. Pour plus d’articles sur l’histoire de la région de Vendée et de l’île de Noirmoutier, abonnez vous sur leur site web: Les Amis de Noirmoutier. Cet article a été republié sur ce site avec permission.

En 793, le moine Alcuin, originaire de la ville de York, réside à la cour de Charlemagne où il reçoit une lettre envoyée par l’un de ses compatriotes. Cette lettre, qui n’existe plus aujourd’hui, l’informait d’une attaque dévastatrice sur le monastère de Lindisfarne à l’extrême nord de l’Angleterre. Les païens, venus de l’autre côté de la mer du Nord, ont pillé la maison de Dieu et tué l’abbé. Cette nouvelle est un choc pour le monde chrétien. Alcuin écrit une lettre à son collègue, Higbald de York, pour lui dire à quel point il est navré «…vos souffrances tragiques m’apportent chaque jour du chagrin, puisque les païens ont profané le sanctuaire de Dieu, versé le sang des saints autour de l’autel, ravagé la maison de notre espérance et piétiné le corps des saints comme des excréments dans la rue. »1

La Chronique Anglo-Saxonne nous dit que le monastère de Lindisfarne a connu de violentes tempêtes à la veille de l’arrivée des Vikings. Elle parle de « terribles présages » et depuis tous les écrits contemporains sur l’attaque, il est clair qu’à l’époque les moines ont cherché des causes surnaturelles et religieuses pour expliquer ce qui leur est arrivé.2 Même Alcuin, qui a sympathisé avec les victimes, écrit dans sa lettre que, « cela n’est pas arrivé par hasard, mais c’est le signe d’une grande culpabilité ». Il insinue à plusieurs reprises que Dieu a dû envoyer les Vikings pour punir les frères de Lindisfarne de leurs péchés.

Alcuin of York
Rabanus Maurus (à gauche), soutenu par Alcuin (au milieu), présente son travail à Otgar de Mayence (à droite) Manuscrit du IXe siècle Österreichische Nationalbibliothek de Vienne

Nous savons aujourd’hui que les péchés des moines n’avait guère de relations avec les activités des Vikings à la fin du 8e siècle. Ces derniers se sont attaqués aux monastères en Angleterre, en Irlande et, plus tard, en France parce que ces édifices se trouvaient à proximité des endroits peuplés, et ils contenaient beaucoup de richesses ( surtout de l’argent). Noirmoutier ne faisait pas exception. Depuis le 7e siècle, les moines de Saint Philibert avaient colonisé l’île et prospéré sous la protection de l’empire Carolingien. Six ans après la première attaque sur Lindisfarne, en 799, les Vikings renouvelèrent leur attaque avec le même succès sur le monastère de Saint Philibert. Cette fois, le monde chrétien reconnut qu’il ne s’agissait plus d’une attaque isolée, mais d’une nouvelle menace régulière de maraudeurs païens. 

Lindisfarne est le site que les historiens considèrent comme le début de l’âge viking (circa 793-1066). Noirmoutier est le début de deux siècles d’attaques, de conquêtes et d’occupations Vikings en Bretagne, qui commence avec l’attaque sur Saint Philibert et se termine avec la reconquête de la Bretagne par Alain Barbetorte. 


Qu’est-ce qu’un Viking ?

Le mot Viking est originaire de l’ancien norrois (une langue morte). Bien que ses origines ne soient pas bien définies et que les historiens soient divisés sur l’origine précise du mot, nous savons que le mot n’était pas un nom propre, mais un verbe. La saga d’Egill Skallagrimsson nous offre l’un des exemples les plus convaincants de l’utilisation originale du mot. Selon cette saga, un homme nommé Ulfr avait «í víkingu og herjaði,» c’est-à-dire, approximativement, « avait erré et s’était battu ». Dans ce contexte, le mot Viking décrit une activité. Plus précisément, il décrit l’activité à laquelle nous associons les Vikings aujourd’hui : la piraterie.3

Lindisfarne Stone, the Viking raid at Lindisfarne
Sculpture sur pierre à Lindisfarne Photo Christophe Adrien

Personne ne sait avec certitude à quel moment l’usage moderne du mot Viking a commencé. Au Moyen Age, l’ancien norrois a évolué vers les langues nordiques modernes et, à notre connaissance, le mot Viking est tombé en désuétude. L’historienne Eleanor Rosamund Barraclough propose dans son livre, Beyond the Northlands, que la première utilisation moderne du mot Viking, enregistrée en 1807, vient de l’anglais.4 Cette première utilisation était en tant que nom propre et il se référait à l’ensemble du monde nordique au début du Moyen Age, ce que nous appelons aujourd’hui « l’âge viking ». C’est cette forme du mot que nous utilisons aujourd’hui pour décrire non seulement les rôdeurs qui ont terrorisé les côtes de l’Europe pendant trois siècles, mais aussi leurs compatriotes qui sont restés chez eux. Pour éviter des problèmes de nomenclature, et pour les besoins de ce bref article, nous utiliserons le mot uniquement pour décrire les Scandinaves qui ont quitté leurs terres pour aller à l’étranger à la recherche de richesse.

Nous avons aujourd’hui une image assez opaque de la culture des Scandinaves de l’âge viking. Les Vikings posent plusieurs problèmes du point de vue historique. D’abord, ils ne disposaient pas d’une langue écrite comme celle dont disposait le monde chrétien. Les runes, symboles écrits des pays scandinaves du Moyen Age, étaient rudimentaires et n’étaient pas utilisées pour écrire des récits. Ainsi, les seules œuvres que nous avons sur les Vikings de l’époque nous sont parvenus par l’intermédiaire des moines chrétiens. Nous pourrions dire que c’est une tragédie de l’histoire que presque tout ce que nous savons à leur sujet ait été écrit par leurs victimes. Leur réputation moderne de malfaiteurs tient principalement au fait que, du point de vue des sources historiques, ils n’ont laissé aucun témoignage et ne peuvent pas apporter d’éléments pour justifier leur comportement.

Les origines de l’âge viking

Les historiens ont plusieurs hypothèses sur les origines de l’âge viking. La plus répandue et reconnue, ou du moins celle qui est le plus souvent considérée comme une cause profonde, est le changement climatique survenu au début du Moyen Age. Le réchauffement du climat en Europe du Nord au milieu du huitième siècle a provoqué une augmentation rapide de la population en Scandinavie. Ceci a provoqué une surpopulation et quand le climat a refroidi à la fin du siècle, la terre ne pourrait plus nourrir tout le monde. A partir de ce moment-là, le besoin de partir et d’effectuer des expéditions est devenu une question de survie. La plupart des historiens s’appuient sur une combinaison de plusieurs hypothèses, chacune faisant partie d’un ensemble complexe de facteurs, notamment des disputes territoriales, des tensions diplomatiques avec leurs voisins et une structure sociale stratifiée. Tous ces facteurs semblent avoir joué un rôle.

Did the Vikings wear helmets? Vikings in Guerande
Aubin défendant Guérande et folio 7r “flotte normande”, manuscrit du XIe siècle provenant de l’abbaye d’Angers – BNF

Malgré ce que les chroniqueurs chrétiens suggèrent dans leurs textes, les Vikings n’étaient pas plus violents que les autres peuples de cette époque. L’empire carolingien avait de nombreux ennemis, dont les Huns, les Saxons, les Obrotites, les Bretons et les Maures. Charlemagne lui-même avait poussé à la violence au nom de sa religion, et du point de vue de ses victimes, c’était lui le plus violent. Prenons, par exemple, le fameux massacre de Verden. En 782, Charlemagne achevait sa conquête de la Pologne lorsque les Saxons, sous la direction d’un homme nommé Widukind, se rebellèrent contre lui. La réponse de l’empereur fut rapide et sanglante. Pendant leur bataille près de la rivière Aller, les Francs ont capturé 4 500 prisonniers. Pour punir les rebelles, Charlemagne donna l’ordre de les baptiser dans la rivière. Tandis que les prêtres récitaient leurs bénédictions, les soldats francs ont tenu leurs victimes sous l’eau jusqu’à ce qu’ils se noient.

L’événement, surnommé par la suite Le Massacre de Verden, correspondait au comportement des Carolingiens. Mais cet événement avait cependant un caractère particulier. Widukind, le chef des Saxons, était beau-frère du roi des Danois, Sigfred. Les nouvelles du massacre sont sans doute parvenues à la cour de Sigfred. Les attaques danoises le long de la côte de la Frise (les Pays-Bas modernes) se sont intensifiées presqu’immédiatement jusqu’à une terrible attaque sur Dorestad, dont Charlemagne aurait été témoin. La décennie suivante a eu lieu l’attaque de Lindisfarne.5

Simeon de Durham, un chroniqueur du douzième siècle qui a tiré ses informations des annales de Northumbrie — qui n’ont pas survécu jusqu’à aujourd’hui —décrit ainsi les événements de Lindisfarne : « Et ils vinrent à l’église de Lindisfarne, ils ravagèrent tout et pillèrent avec cruauté, piétinèrent les lieux saints avec des marches polluées, déterrèrent les autels et s’emparèrent de tous les trésors de la sainte église. Ils tuèrent certains des frères, en mirent aux fers, en chassèrent beaucoup, nus et couverts d’insultes, ils en noyèrent certains dans la mer ... » .6 Ce dernier passage est souvent cité comme preuve que les premières attaques sur les monastères auraient été des représailles contre les violences commises par les chrétiens envers les païens. La noyade des moines, selon certains historiens, renvoie à la noyade des Saxons à Verden. 

How did the Vikings treat the elderly? Egil Skallagrimsson
Egill Skallagrímsson dans un manuscrit islandais du XVIIe siècle conservé
à l’Institut Arni Magnusson en Islande

Il est possible que ce soit le cas, mais la chronique anglo-saxonne nous donne la preuve évidente que l’âge viking commençait, que Charlemagne en soit la cause ou non. En 789, quatre ans avant Lindisfarne, un navire danois était arrivé au port de Portland, au sud de l’Angleterre. La rencontre, qui devint presqu’immédiatement sanglante, nous montre que les Vikings visaient déjà les îles britanniques bien avant la première attaque

 à Lindisfarne. Il est probable que cette expédition avait pour mission de faire une reconnaissance en Angleterre avant de tenter une attaque directe. Il n’existe donc pas une seule cause du début de l’âge viking, mais il est probable qu’une multitude de causes y ont contribué.

Les Premiers Vikings à Noirmoutier

Selon les Chroniques Carolingiennes, en 799, une flotte de « drakkars » apparut au large de l’île de Noirmoutier.* Ils avaient comme cible le monastère de Saint Philibert. Les moines furent pris par surprise et avec violence, et peu d’entre eux y échappèrent. Un tel voyage et une telle attaque n’aurait pas semblé possible. L’événement a néanmoins suscité une forte riposte de Charlemagne qui commanda la construction d’une nouvelle flotte et la (fortification) protection des rivières dans son empire. Il savait bien que les Vikings constituaient une menace importante pour l’avenir de sa dynastie. Selon Notker le Bègue, biographe principal de Charlemagne, celui-ci était très angoissé : « Je n’ai pas peur que ces bandits puissent me faire du mal ; mais le fait qu’ils aient osé attaquer cette côte me rend malade et je suis frappé d’horreur car je pressens le mal qu’ils vont faire à mes descendants et à leurs sujets.»7

Les Vikings ont, au cours de leur trois siècles d’affrontements avec les Carolingiens, contribué à la déstabilisation de l’empire et exploité les failles sociales et politiques pour s’enrichir. C’était surtout le cas en Bretagne. Dès la mort de Charlemagne en 814, Louis le Pieu eut du mal à préserver l’intégrité de l’empire qu’il avait hérité. En Bretagne, la mort de Charlemagne a suscité de nouvelles rebellions contre les Francs. Cette nouvelle dynamique politique a laissé la porte ouverte pour des incursions plus massives des Vikings. Il semble, ainsi que nous pouvons l’analyser aujourd’hui, que les Vikings ont suivi de près les événements majeurs de l’empire et ont lancé des raids en conjonction avec les crises politiques. Cette première phase, commençant en 799 et se terminant en 836, est caractérisée par des attaques sporadiques, car l’ensemble de l’empire carolingien était toujours plus ou moins bien défendu.


L’exemple le plus flagrant est l’attaque de l’île de Bouin. Les Chroniques Carolingiennes mentionnent qu’en 820 une flotte de drakkars tenta de remonter la Seine, mais elle fut repoussée par les unités de défense Carolingiennes. Cela n’a pas découragé les Vikings qui ont contourné la Bretagne pour trouver une cible moins bien défendue. Ils s’attaquèrent à l’île de Bouin, pas loin de Noirmoutier, et ils retournèrent chez eux avec un « immense butin . »8

Sur l’île de Noirmoutier, les choses ne s’améliorent pas. Les moines de Saint Philibert sont victimes d’attaques régulières. Dès 819, l’abbé Arnulf écrit que l’ordre de Saint Philibert souffre « des incursions des barbares qui ravagent fréquemment le monastère ». Face aux attaques répétées, les moines ont adressé une demande à Louis le Pieux afin de faire construire un nouvel établissement sur le continent. En 830, les attaques sont si régulières que les moines quittent l’île au printemps et y retournent en automne pour éviter les raids saisonniers des Vikings. Enfin, en 836, les moines prennent la décision d’abandonner définitivement le monastère de l’île.9

Selon le moine Ermentaire, par son ouvrage Epitre à Hilduin, l’empereur Louis le Pieux a accepté de fortifier l’île en 830 et a fait construire un Castrum pour défendre le monastère.10 Ermentaire aurait été témoin d’un combat en 834-835 que les Vikings ont gagné, ce qui a conduit à la décision d’abandonner l’île. Plus tard dans sa vie, Ermentaire écrit à propos de l’abandon de l’île : « Mais en vérité, voici ce qu’ils craignaient le plus : que les hommes infidèles fouillent la tombe du béni Philibert et dispersent tout ce qu’ils y trouvent ici et là, ou plutôt le jettent dans la mer. Nous savions que cela s’était passé en Bretagne avec les reliques de certains saints.»11

Révolte, guerre Civile et une bonne opportunité pour un Viking entrepreneur.

Depuis les invasions du roi carolingien, Pépin le Bref, les Francs ont eu du mal à contenir les Bretons. En 824, ils répriment une nouvelle rébellion bretonne fomentée par le chef Wihomarc. L’empereur Louis le Pieux lui-même conduit l’invasion. Les Francs dévastent la Bretagne, ce qui oblige Wihomarc à se rendre à Aix-la-Chapelle pour faire la paix. C’était la fin de près de dix ans de tumulte, et la Marche de Bretagne connut enfin la paix.12 Mais cette paix fut brève, car l’empire était à la veille d’un bouleversement politique : la guerre civile. Les disputes entre Louis et ses fils au sujet de l’héritage s’intensifient en 829 avec le nouveau partage de l’empire décidé à l’assemblée de Worms. La première révolte éclate en 830, menée par le fils aîné de l‘empereur, Lothaire.

Do you have Viking Blood? Evaristo Vital Luminais - Pirates normands au IXe siècle
Une représentation plus récente des Vikings :Pirates normands au IXe siècle, huile sur toile, par Evariste-Vital Luminais (1821-1896) Musée Anne de Beaujeu à Moulins

En 841, l’empire subit un désastre jamais connu auparavant. A Fontenoy-en-Puisaye, l’aristocratie franque est décimée dans une bataille particulièrement sanglante. Parmi les morts se trouve le Duc de Nantes, Ricuin. Sa disparition provoque une lutte pour le pouvoir qui conduit le chef breton Nominoë à se révolter contre les Carolingiens.13 Nominoë s’allie à Lambert, le fils d’un précédent détenteur, contre Renaud, l’homme nommé par Charles le Chauve pour succéder à Ricuin. En mai 843, les armées des Francs et des Bretons se préparent à la violence. Selon la Chronique de Nantes, Renaud a gagné une victoire immédiate contre les Bretons à Messac. Avec un excès de confiance, il retourne vers Nantes sans savoir que Lambert le suivait. Tandis que l’armée de Renaud se reposait près du village de Blain, Lambert, voyant que les Nantais étaient dispersés, lance sa contre-attaque. Ils massacrent les francs et Renaud est tué au combat. Lambert, victorieux, prend Nantes. Mais il est rejeté par les Nantais qui ne veulent pas de lui. Pour se venger, il rejoint un campement de « Danois et de Norvégiens » pour les convaincre d’attaquer la ville.** La chronique de Nantes décrit Lambert comme « inventeur de maux » et le soupçonne d’avoir promis plus de richesse qu’il n’y en avait.14

C’est ici que l’histoire devient compliquée. Aucune autre source contemporaine des événements ne mentionne l’alliance entre Lambert et les Vikings, ce qui conduit les historiens à penser que c’était peut-être une fiction. Mais cela n’a pas empêché de nombreux historiens d’affirmer que le fameux Hasting, fils supposé du chef danois légendaire Ragnar Lothbrok, était le chef des Vikings alliés à Lambert et Nominoë et qu’ils ont attaqué Nantes. Néanmoins, plusieurs chroniques, dont la Chronique de Nantes, une chronique fragmentée d’Angers, les Annales D’Angoulême (Annales Engolismenses), les récits d’Ermentaire, et les Annales de Saint Bertin (Annales Bertiniani) confirment, dans l’ensemble, que l’attaque s’est produite le 24 juin 843 pendant les fêtes de la Saint Jean. Les Annales D’Angoulême décrivent les attaquants comme Westfaldingi, autrement dit des hommes du Vesfold, une région de Norvège près d’Oslo.15 Que l’histoire de l’alliance avec Lambert soit vraie ou pas, ce qui est clair est que la dissolution de l’empire et le conflit entre les Bretons et les Francs a ouvert les portes aux Vikings opportunistes.

Le rôle de Noirmoutier durant les invasions Viking.

La Chronique de Nantes et les Annales de Saint Bertin mentionnent que les Vikings qui ont mis Nantes à sac ont pris une île proche de l’embouchure de la Loire comme base pour stocker leur butin. L’île en question est très certainement l’île de Noirmoutier, appelée Herio. Depuis cette base, les Vikings ont lancé des attaques régulières en Bretagne et le long de la Loire. Certains signes nous indiquent que cette base aurait peut-être aussi servi de colonie. Une des preuves les plus extraordinaires est le témoignage d’une délégation musulmane se dirigeant vers l’Irlande pour mieux connaître les Vikings.

En 844, les Vikings lancent une attaque sur la ville de Séville, en Espagne. Comme lors de l’attaque de Nantes, ils mettent la ville à sac. En réponse, l’Emir Abd al-Rhaman II envoie des troupes pour les repousser. Elles les encerclent avant qu’ils puissent s’échapper. Cette victoire oblige les Vikings à se rendre et à faire la paix. Au lieu de les massacrer, l’émir envoie l’ambassadeur al-Ghazal pour observer les Vikings et établir des relations diplomatiques avec eux. Al-Ghazal embarque sur un drakkar et les accompagne vers le nord. Au cours de leur voyage, ils s’arrêtent et prennent un repos d’une semaine sur une île au large de la France. Il est probable, selon ce que nous savons des activités des Vikings, que cette île était Noirmoutier. Al-Ghazal rapporte que cette île était habitée par une communauté de Vikings florissante.16

Il est possible aussi que les Vikings aient établi plusieurs bases dans la baie de Biscay. L’aspect le plus important du témoignage d’al-Ghazal est l’idée que, dès cette période (de 843-846), les Vikings ont commencé de coloniser la région, comme ils l’avaient déjà fait en Irlande. En 847, ils lancent une invasion en Bretagne et gagnent trois batailles successives contre les Bretons. Cette année est le début d’une période où les Vikings s’imposent en force dans la région jusqu’à l’occupation de Nantes en 853 où ils établissent une base permanente sur l’île de Betia (aujourd’hui l’île de Nantes). Ils se sont si bien intégrés dans la région qu’en 873 ils se voient accorder une autorisation royale d’établir un marché. A partir de 919, Nantes est devenue le centre administratif d’un territoire sous occupation viking qui comprenait presque toute la péninsule de la Bretagne.17

L’île de Noirmoutier, elle, aurait servi de base militaire pour lancer les premières invasions en Bretagne. Mais elle n’est plus mentionnée à partir du moment où les bases vikings s’implantent sur le continent. Son rôle d’étape intermédiaire pour les premières attaques scandinaves se situe assez tôt dans l’histoire des Vikings en Bretagne et, selon les sources contemporaines, n’a plus eu d’importance stratégique au-delà des années 850.


L’héritage historique des Vikings à Noirmoutier

L’histoire des Vikings repose sur deux sources importantes : les écrits contemporains et les sites archéologiques. Les écrits contemporains sont utiles pour nous aider à construire une chronologie approximative des événements, alors que l’archéologie nous révèle des détails importants sur la culture des Vikings et nous permet aussi de vérifier le contenu de certains textes. A Noirmoutier, il n’existe pas de sites archéologiques viking, donc notre connaissance sur le sujet repose uniquement sur les écrits contemporains. L’exemple de l’alliance de Lambert avec les Vikings nous prouve que les sources ne sont pas toujours fiables et souvent se contredisent. Alors, en ce qui concerne les Vikings à Noirmoutier, nous devons procéder avec prudence.

Cela dit, l’héritage historique de l’île de Noirmoutier est analogue à celui de Lindisfarne. Les deux îles ont annoncé des événements plus dramatiques dans leurs régions respectives, mais n’ont pas joué un rôle crucial dans le déroulement des faits au-delà. Noirmoutier aurait peut-être joué un plus grand rôle, mais il nous manque des preuves pour l’affirmer. Les écrits contemporains mentionnent l’île a plusieurs reprises, mais il reste toujours un doute sur leur véracité. Nous pouvons néanmoins dire avec un certain degré de confiance que l’île a été utilisée comme base pendant plusieurs décennies. Est-ce que les Vikings ont colonisé l’île ? Ont-ils emmené leurs femmes et leurs enfants comme ils l’ont fait en Irlande et en Angleterre ? Impossible de le savoir sans études archéologiques poussées. Certains pensent que les analyses d’ADN pourraient révéler la présence génétique des Vikings en Bretagne, mais ces analyses posent plusieurs problèmes, surtout celui des migrations constantes de populations entre la Bretagne et la Normandie. Nous savons que les Vikings sont venus à Noirmoutier, mais la question demeure, sont-ils restés?


  1. Alcuin of York, Letter to Higbald, trans. by S. Allott, Alcuin of York (York, 1974). Reprinted in Paul Edward Dutton, Carolingian Civilization: A Reader (Ontario, 1993). Pg. 124.
  2. Swanton, Michael. The Anglo-Saxon chronicle. New York: Routledge, 1998. Pg. 55.
  3. Þórðarson, Sveinbjörn. Icelandic Saga Database: Egils saga Skalla-Grímssonar. Retrieved July 12, 2018: http://sagadb.org/egils_saga.is
  4. Barraclough, Eleanor Rosamund. Beyond The Northlands: Viking Voyages and the Old Norse Sagas. Oxford University Press, 2018. Pg. 16.
  5. Ferguson, Robert. The Vikings: a History. Penguin Books, 2010. P. 83.
  6. Douglas, David Charles., and Dorothy Whitelock. English Historical Documents. Eyre Methuen, 1979. Pg. 273.
  7. Thorpe, Lewis G. M., et al. Two Lives of Charlemagne. Penguin Books, 2003. Pg. 159.
  8. Scholz, Bernhard Walther, et al. Carolingian Chronicles: Royal Frankish Annals and Nithard’s Histories. University of Michigan Press, 2000. Pg. 108.
  9. Cartron, Isabelle. Les Pérégrinations des Moines de Saint-Philibert. Presses Universitaires de Rennes, 2009. Pg. 34.
  10. Cartron, Isabelle. Les Pérégrinations des Moines de Saint-Philibert. Presses Universitaires de Rennes, 2009. Pg. 64.
  11. Herlihy, David. ‘Ex Ermentarii Miraculis Sancti Filiberti’ extraits traduits et publiés dans The History of Feudalism. Humanity Books, 1998. Pg. 9.
  12. Smith, Julia M. H. Province and Empire: Brittany and the Carolingians. Cambridge University Press, 1992. Pg. 66.
  13. Cassard, Jean-Christophe. La Bretagne Des Premiers Siècles. J.-P. Gisserot, 1994. Pg. 30.
  14. Merlet, René. La Chronique De Nantes (570 Environ-1049)… / [Éd.] René Merlet. [S.n.] (Paris), 1896. Pg. 12.
  15. Nelson, Janet L. The Annals of St-Bertin. Manchester University Press, 1991. Pg. 55.
  16. Allen, W.E.D. The Poet and the Spae-Wife. Titus Wilson and Son, Ltd. London, 1960. Pg. 27.
  17. Cassard, Jean-Christophe. Le Siècle des Vikings en Bretagne. J.-P. Gisserot, 1996. Pg. 80-83.


*La première attaque est aussi attesté dans la Chronicon de Regino Prüm et dans une lettre d’Alcuin à Charlemagne.

**L’alliance entre Lambert et les Vikings est considéré une fabrication de l’auteur de la Chronique de Nantes.

À propos de Christophe Adrien

The Line of His People coverChristophe Adrien est un auteur de best-sellers en fiction historique sur les Vikings. Sa série Kindred of the Sea a été inspirée par des recherches menées en préparation d’un programme de doctorat sur l’histoire des Vikings en Bretagne, ainsi que son admiration pour les écrivains de fiction historique tels que Bernard Cornwell et Ken Follett. Mr. Adrien possède un Masters dans l’enseignement des humanités, and est prof d’histoire en Oregon, aux USA. Ses romans et son expertise lui ont valu des invitations à plusieurs conférences internationaux, dont le Congrès international médiéval de l’Université de Leeds.